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Dejar de lado la ciencia y la innovación en la regulación de la nicotina perpetúa el tabaquismo, advierte el Foro Mundial sobre la Nicotina

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Por Nick Powell

“¿Qué pasaría si encontráramos un universo paralelo donde la gente obtuviera su nicotina sin combustión pero obtuvieran su cafeína fumando hojas de té? Si alguien quisiera enseñar a la gente a preparar té, ¿dirías: "Dios mío, piensa en los niños?" ¿Qué pasa si a un niño le atrae beber té? ¿Qué pasaría si alguien que hubiera dejado por completo de fumar hojas de té comenzara a beber té? ¿Qué pasaría si hubiera sabores para esos tés y la gente encontrara ese té más aceptable? ¡Quizás incluso beban más!' Nos reiríamos de ese tipo de cosas y deberíamos reírnos de la gente que ahora plantea ese argumento sobre la nicotina”.

Ese sorprendente argumento es un ejemplo del pensamiento original y la voluntad de desafiar la convención que caracterizó el Foro Global sobre la Nicotina de 2024, celebrado en Varsovia. Provino del profesor David Sweanor, presidente del consejo asesor del Centro de Derecho, Políticas y Ética de Salud Pública de la Universidad de Ottawa en Canadá. Ha participado activamente en cuestiones de política sanitaria y sobre tabaco desde principios de los años 1980.

Es uno de los muchos profesionales jurídicos y de la salud y otros expertos que participaron en los debates y discusiones sobre cómo se podría erradicar el flagelo del tabaquismo si los políticos y reguladores estuvieran dispuestos a escuchar a la ciencia y a los adultos que quieren dejar de correr los terribles riesgos para la salud asociados con fumar tabaco.

Los participantes en el foro sintieron que con demasiada frecuencia tenían la sensación de que son la mayoría de los estados miembros de la Unión Europea, así como otros países del mundo, los que han entrado en un universo paralelo. Los productos de reducción de daños, desarrollados para ayudar a los fumadores a obtener nicotina de maneras mucho más seguras, están prohibidos, gravados o restringidos, dejando a los cigarrillos como el único producto disponible de manera constante.

Pero David Sweanor se siente alentado por la forma en que los consumidores están contraatacando. “Veremos el cambio en parte porque no se puede detener”, me dijo. “La innovación, la tecnología disruptiva, no hay capacidad para detenerla ahora porque Internet para obtener información, las redes sociales para compartirla y el comercio internacional para obtener el producto, no pueden impedir que los consumidores se muevan. Puedes darle forma a ese mercado pero no puedes detenerlo”.

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En ningún otro lugar se siente con más fuerza el deseo de dar forma al mercado que en la Unión Europea, una de las primeras partes del mundo en regular los productos para reducir los daños del tabaco, específicamente los cigarrillos electrónicos, ya que muchos otros productos no estaban disponibles cuando se promulgaron las regulaciones en 2014. Los ministros de salud están discutiendo si restringir o prohibir los nuevos productos de tabaco y nicotina, como los vaporizadores aromatizados, en toda la UE.

Konstantinos Farsalinos, médico e investigador principal especializado en salud pública en la Universidad de Patras y West Attica en Grecia, ha realizado una extensa investigación sobre el tabaquismo, la reducción de los daños del tabaco y el vapeo. Me dijo que muchos estados miembros individuales ya han estado introduciendo más restricciones, ignorando la evidencia de los países que se han opuesto a esa tendencia.

El ejemplo más notable es Suecia, donde el consumo de cigarrillos ha disminuido hasta el 5.6% de los hombres adultos, según los últimos datos. Es, con diferencia, el país de la UE que más cerca está de cumplir la definición de "libre de humo" de la Organización Mundial de la Salud, que es estar por debajo del 5%.

Para muchos exfumadores suecos, la solución ha sido el snus, un producto de tabaco tradicional no combustible que se coloca debajo del labio. "El snus es el único producto de reducción de daños cuya evidencia epidemiológica a largo plazo demuestra que es casi inofensivo", afirmó Konstantinos Farsalinos.

Pero está prohibido en la Unión Europea, a excepción de Suecia, aunque la UE “es una región donde la venta del producto más letal que contiene nicotina, los cigarrillos de tabaco, es absolutamente legal, están disponibles en todas partes”. La prohibición del snus, de la que Suecia obtuvo la exclusión voluntaria, fue el resultado de una campaña de alarma sobre la salud, alegando que algunos estudios científicos habían encontrado que el producto estaba relacionado con el cáncer de boca y encías.

No existen tales datos, pero los reguladores de la DG SANTE de la Comisión Europea nunca han retirado la acusación. Tampoco han aprendido de su error. "Están tratando de añadir nuevas restricciones, piensan, por ejemplo, que si prohibimos los sabores, los niños no usarán cigarrillos electrónicos", dijo Konstantinos Farsalinos, quien argumentó que la historia y la experiencia de todos los países que introdujeron prohibiciones han sido un completo desastre.

Citó el notable ejemplo de la India, donde “los cigarrillos electrónicos eran tan raros que no se podían encontrar; No se podía ver a ninguna gente vapeando. Pero querían seguir las reglas y recomendaciones de la Organización Mundial de la Salud, por lo que dijeron "los prohibiremos".

“El mercado explotó. Ahora encuentras productos en cada calle, en cada esquina, en cada ciudad importante. Todo es mercado negro, ilícito, entrando ilegalmente al país. Nadie sabe de dónde vienen, qué contienen… y por supuesto el mercado negro va a atraer a la población más vulnerable, que es la juventud.

“Eso es un daño directo a la salud pública y ahora los gobiernos de toda Europa se están obsesionando con los sabores. Hay mucha evidencia de investigaciones de que los sabores se comercializan para adultos. Los sabores mejoran las posibilidades de que los fumadores adultos dejen de fumar, pero las autoridades insisten en que los sabores sólo existen para atraer a los niños.

“Por supuesto, lo ideal sería que todos los fumadores dejaran de fumar por sí solos, pero tenemos 1.2 millones de fumadores en todo el mundo y ocho millones de muertes al año. Estamos evitando el ejemplo de Suecia. A veces estás tan deprimido por eso que sientes que no hay sentido común. No se trata simplemente de ciencia, es como si no prevaleciera el sentido común. De todos modos, ¡seamos optimistas!”

El optimismo abundaba en el Foro Mundial sobre la Nicotina. David Sweanor sostuvo que estamos viendo un cambio fundamental. “En lugar de ser acorralados por los reguladores, los consumidores están encontrando cosas por sí mismos... a menudo utilizando productos que los gobiernos no han autorizado, no han fomentado, y ciertamente que los grupos antitabaco han desalentado.

“No hace mucho el único país al que se podía señalar era Suecia, pero ahora podemos señalar a Noruega, Islandia, Japón, Nueva Zelanda e incluso países que han trabajado muy duro para evitar que esto suceda, como Estados Unidos, que ha prohibido prácticamente todas las alternativas a los cigarrillos... los productos sin combustión han abarcado entre el 20% y el 40% del mercado de nicotina en sólo cinco años.

“En Japón, las ventas de cigarrillos se han reducido a la mitad en sólo siete años. En Nueva Zelanda, han reducido las tasas de tabaquismo a la mitad en cinco años. Entonces, estamos viendo este cambio realmente importante a pesar de la oposición. ¿Con qué rapidez podríamos deshacernos del tabaquismo si realmente lo intentáramos?”

El precio de no intentarlo lo pagan, en primer lugar, los fumadores que no dejan de fumar, con consecuencias desastrosas para ellos y sus familias. Pero David Sweanor también advierte sobre “la disminución de la confianza en el gobierno, la disminución de la confianza en la autoridad, que es un enorme problema a nivel mundial, que se ve acentuada por este tipo de acciones para impedir que los consumidores obtengan información veraz, impedirles el acceso a los productos, impedir que les impide tener el poder de ocuparse de su propia salud”.

Otro orador en Varsovia fue Clive Bates, ex director de Acción sobre Tabaquismo y Salud (ASH) en el Reino Unido. Identificó un defecto fundamental en gran parte del enfoque regulatorio actual. “No se puede asumir -o no se debe asumir- que la regulación está inherentemente justificada. Limita lo que la gente puede hacer. Lo limita todo.

“La regulación debe justificarse por sus propios méritos. Y eso a veces son simplemente ilusiones... Se utiliza a los niños para crear campañas emotivas, para crear una especie de pánico moral y para justificar cosas que no serían justificables si se hicieran a adultos. Hay 18 veces más adultos que usan productos de nicotina que jóvenes en el Reino Unido, pero toda la atención política está en el pequeño número de jóvenes que vapean”.

Michael Landl, de World Vapers Alliance, dijo que también identificó la misma causa de gran parte del problema. “Para exagerar un poco, diría que si no hubiera un solo niño vapeando en todo el mundo, todavía tendríamos un problema de vapeo juvenil porque la percepción es más importante que la realidad en la formulación de políticas y regulaciones en este sector.

"Estamos viviendo en esta época realmente extraña en la que en realidad son las compañías tabacaleras las que se muestran más positivas a la hora de ayudar a las personas a dejar de fumar o cambiar a un producto menos dañino que las organizaciones de salud pública y la OMS".

Puede parecer extraño, pero quizás a nadie debería sorprenderle que la industria esté en la mejor posición para transformar la forma en que las personas usan la nicotina. En los últimos diez años, ha habido una proliferación de nuevos productos no combustibles que son mejores alternativas a fumar.

Es el mercado el que ofrece las soluciones, a medida que los consumidores buscan productos para reducir los daños del tabaco y las empresas invierten en la innovación que da esperanza a un mundo sin cigarrillos. Las soluciones impulsadas por el mercado pueden ser difíciles de aceptar para los reguladores, pero los políticos deben dar un paso al frente, evitar el pánico moral e insistir en que los ciudadanos tienen derecho a elegir soluciones que les funcionen, especialmente cuando su salud está en juego.

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