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Los cambios propuestos en las normas sobre el tabaco socavan la legislación de la UE y amenazan con poner vidas en riesgo

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Cuando los ministros de salud de la UE se reúnan el 21 de junio, se les agregará a su agenda una propuesta de último minuto del Ministro de Salud danés que busca alterar los controles y equilibrios que deben caracterizar el enfoque de la Unión Europea para aprobar leyes y elaborar regulaciones. Afecta a la siempre controvertida cuestión de la regulación del tabaco y la nicotina, donde una decisión equivocada puede negar a los fumadores las alternativas más seguras que a menudo necesitan para dejar de fumar, lo que sigue dañando la salud y, en última instancia, costando la vida a demasiados ciudadanos europeos.

La alarma la dio el recién reelegido eurodiputado sueco Charlie Weimers en su primer día de regreso a Bruselas. "Aparentemente, Dinamarca se ha abierto a la prohibición de dar sabor a nuevos productos de nicotina, incluidas las bolsas de nicotina", tuiteó. “Dinamarca está intentando adelantarse a la revisión de la Directiva sobre productos del tabaco prevista para este mandato”.

La Comisión Europea no ha publicado un informe sobre la consulta pública sobre una nueva Directiva sobre Productos del Tabaco (TPD 2), después de que la presidenta Ursula von der Leyen detuviera medidas potencialmente controvertidas antes de las elecciones al Parlamento Europeo y el proceso de nombramiento de una nueva Comisión.

Pero a principios de este año se aseguró públicamente que la posible revisión de la Directiva sobre productos del tabaco y lo que cubrirá dependerá de los resultados de una evaluación científica y de la consulta pública, así como de una evaluación de impacto exhaustiva.

"Las decisiones políticas a este respecto serán tomadas por la próxima Comisión, a la luz de los pasos preparatorios mencionados anteriormente", afirmó un portavoz. Pero ahora hay un intento de aprobar una nueva política antes de que finalice la actual Comisión y antes de que los órganos responsables de la legislación europea -el Consejo y el Parlamento- puedan dar su opinión.

Esta no sería la primera vez que la Comisión intenta cortocircuitar el proceso democrático. Los tribunales de los Estados miembros han admitido impugnaciones de la legislación nacional que transponía directivas europeas. Los jueces determinaron que iban más allá de la legislación de la UE en la regulación de los productos de tabaco calentados y otras alternativas más seguras a los cigarrillos.

Pero incluso si la Comisión pierde cuando estos casos finalmente lleguen al Tribunal de Justicia Europeo, el daño ya estará hecho. Demasiados fumadores seguirán usando cigarrillos en lugar de cambiar a dispositivos, como vaporizadores y cigarrillos electrónicos, que les brindan la nicotina que anhelan sin inhalar el humo que causa el cáncer.

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Es imposible no ver las huellas dactilares de la Dirección General de Salud y Seguridad Alimentaria de la Comisión, DG SANTE, en la solicitud enviada por el Ministro de Salud danés a sus homólogos de la UE, pidiendo apoyo para propuestas radicales que eludirían efectivamente la evaluación continua de la TPD. En este proceso, Dinamarca tiene el peor historial de reducción del consumo de cigarrillos de todos los países nórdicos, con un porcentaje de población que fuma tres veces mayor que en la vecina Suecia.

Suecia cuenta con un producto tradicional alternativo a los cigarrillos, el snus, que permite absorber la nicotina sin quemar el tabaco. Presenta un riesgo mucho menor de cáncer y el gobierno sueco ha tomado medidas para alentar a los fumadores a hacer el cambio reduciendo el impuesto al snus y aumentándolo a los cigarrillos. El snus está prohibido en el resto de la UE, pero Suecia obtuvo una exención cuando se unió a la Unión Europea. 

Una ironía es que la Comisión Europea tiene una medida, la actualización de la Directiva sobre impuestos especiales del tabaco, que podría presentar antes de implementar un proceso adecuado para una revisión más amplia de la legislación sobre tabaco y nicotina. El nuevo TED propuesto, cuyo objetivo es armonizar la política fiscal entre los estados miembros para mejorar el funcionamiento del mercado único, consagra la diferenciación entre cigarrillos y diferentes tipos de productos alternativos más seguros.

Se estancó cuando una filtración a un periódico reveló que el snus estaría sujeto a impuestos elevados, lo que provocó fuertes objeciones por parte del gobierno sueco. Pero una retirada de la Comisión en ese punto debería permitirle seguir adelante.

En cambio, tenemos una propuesta de último momento de Dinamarca. Parece basarse en un llamamiento para restringir o prohibir los nuevos productos de tabaco y nicotina fabricados por varios estados miembros, que debía plantearse bajo "cualquier otro asunto" en la reunión de ministros de salud.

Clive Bates, consultor independiente sobre salud pública y sostenibilidad y ex director de Acción sobre el Tabaquismo y la Salud (ASH) en el Reino Unido, lo ve como un intento de algunos ministros de salud de imponer medidas políticas sobre el tabaco que los estados miembros no pueden acordar en sus propias jurisdicciones. 

“Si creen que se justifican más restricciones, deberían presentar un caso basado en evidencia”, me dijo. "Eso debería tener en cuenta los efectos en los adultos, los efectos en los jóvenes que fuman, los efectos en los jóvenes que no fuman y los efectos de consecuencias no deseadas como el comercio ilícito, la gente que mezcla sus propios productos, la gente que regresa a fumar…. Es un panorama mucho más complicado de lo que creen.

“Afirman efectos de entrada, cuando toda la evidencia apunta en la dirección opuesta: que estos productos de vapeo y otros productos de nicotina son una salida para dejar de fumar. Si se va a justificar la interferencia en el comportamiento personal de millones de europeos, es mejor hacerlo.

“No deberíamos regular apresuradamente con este tipo de cosas, haciendo gestos populistas y baratos, cuando en realidad hay vidas en juego. Es una cuestión de vida o muerte que esto se haga correctamente, y lo están tratando con una especie de ligereza. Necesitamos un proceso deliberativo sólido que conduzca a medidas bien pensadas para la salud y el mercado interior dentro de la UE, no prohibiciones que realmente perjudiquen”.

Clive Bates me habló en el Foro Mundial sobre la Nicotina en Varsovia, donde ya se temía que, como dijeron los organizadores, los burócratas de la UE hicieran que millones de personas volvieran a fumar, con el resultado de que es poco probable que el Plan de Lucha contra el Cáncer de la UE cumpla su objetivo de reducir el cáncer.

Las onerosas restricciones a los nuevos productos de nicotina establecidas en el plan incluyen prohibiciones de sabores, prohibiciones de uso de espacios públicos, empaquetado genérico y altos impuestos sobre los vaporizadores y otros productos de nicotina más seguros, todo en un momento en que en algunos países europeos las tasas de tabaquismo ya están aumentando.

"Europa podría terminar como Australia, donde, perversamente, sólo se puede comprar tabaco legalmente si es para fumar", afirmó el Dr. Colin Mendelsohn, presidente fundador de la organización benéfica Asociación Australiana para la Reducción de Daños del Tabaco. "Los cigarrillos electrónicos son tan difíciles de conseguir que bien podrían prohibirse".

En Estados Unidos, la situación es igual de grave, con regulaciones tan onerosas que las opciones legales simplemente no pueden competir con el mercado negro, mientras que en Nueva Zelanda y Japón, las tasas de tabaquismo cayeron a la mitad y a un tercio, respectivamente, después de la introducción. de productos de tabaco calentados.  

"Hacer más difícil dejar de fumar poniendo precios a la gente o fabricando productos alternativos tan poco atractivos que nadie quiera usarlos no es la respuesta", afirmó el Dr. Garett McGovern, director médico de la Clínica Médica Priority de Dublín, Irlanda.

En el Foro también se escuchó que la reducción del contenido de nicotina en los productos es contraproducente, porque la gente fuma más, además de amenazar los medios de vida de los productores de tabaco de Europa. El tabaco bajo en nicotina sólo puede cultivarse utilizando cultivos genéticamente modificados (GM), pero la mayoría de los estados miembros de la UE prohíben o restringen estos cultivos. Los agricultores no podrán cultivarlos y el cultivo de tabaco se verá afectado negativamente.

Éste es sólo un ejemplo de las consecuencias potencialmente desastrosas y no deseadas de una legislación mal concebida. ¿Entonces qué debería ser hecho? Los expertos en el Foro Mundial sobre la Nicotina fueron unánimes en que los nuevos productos de tabaco y nicotina no deberían estar en manos de menores. Pero es ingenuo creer que prohibiciones o medidas extremas lograrán eliminar productos de los países. En muchos casos, algunos de los productos que recogen los menores ya son importaciones ilegales. La cuestión es la aplicación y la educación, no una regulación inadecuada.

Son los Estados miembros de la UE los que deberían utilizar su competencia exclusiva en el ámbito de la salud pública para abordar cuando sea necesario el uso de estos productos por parte de menores de edad. Esto incluye regular los sabores y envases de los cigarrillos electrónicos y las bolsas de nicotina, así como introducir impuestos especiales para evitar precios excesivamente bajos al alcance de los menores, otorgar licencias a los minoristas y fortalecer la aplicación de las medidas de prevención del acceso de los jóvenes.

Reunir una valiosa experiencia a nivel de los Estados miembros en la regulación de los nuevos productos de tabaco y que contienen nicotina es el requisito previo esencial para actuar a nivel de la UE. En cambio, la Comisión está intentando ignorar la experiencia de los Estados miembros y, en algunos casos, el éxito en la reducción de la incidencia del tabaquismo aprovechando productos innovadores, al mismo tiempo que impide que los menores accedan a estos productos.

Por ejemplo, Finlandia, Dinamarca, Letonia, Lituania y Estonia han introducido o están en proceso de introducir restricciones sobre los sabores y/o las bolsas de los cigarrillos electrónicos, al tiempo que permiten ciertos sabores como el tabaco -y en algunos casos también la menta y el mentol- para garantizar que estos productos siguen siendo una alternativa aceptable para los fumadores adultos.

En última instancia, es necesario encontrar el equilibrio adecuado entre el potencial de los nuevos productos de tabaco y de nicotina para reducir el daño causado por fumar y proteger a los menores. Estos productos deben regularse para que sigan siendo aceptables como una mejor alternativa al tabaco para los fumadores adultos y, al mismo tiempo, no resulten especialmente atractivos para los menores.

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EU Reporter publica artículos de una variedad de fuentes externas que expresan una amplia gama de puntos de vista. Las posiciones adoptadas en estos artículos no son necesariamente las de EU Reporter.

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